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67P彗星(ESA/Rosetta/NAVCAM/wikipedia,CC BY-SA 3.0 IGO)
67P彗星(ESA/Rosetta/NAVCAM/wikipedia,CC BY-SA 3.0 IGO)

12年苦追80亿公里 只为发现生命起源

【希望之声2020年8月5日】(编辑:田喆)12年追寻80亿公里,最好撞向彗星长眠与67P彗星。在我们看来,航天工程是一个投入和回报不成正比的行业。各国依旧为了可以探测火星发射探测器为此不遗馀力。那么在近70年的发展当中,人类究竟发现过什么呢?现在的我们已经不再是当年的井底之蛙,我们有能力登陆月球探测火星,甚至人类目前飞行最远的探测器,已经开始触及太阳系的边缘了。

除了旅行者1号这颗让人引以为傲的探测器之外,还有一颗彗星探测器创造了人类的奇迹,在12年的过程中飞行了80亿公里的距离,只为了追上这个彗星,来解开地球早期生命形成的过程,那么这艘探测器到底发现了什么呢?

这艘探测器的名字叫做罗塞塔号,是人类的第1颗彗星探测器,在2004年与欧洲宇航局的指导下顺利的发射升空,它的主要作用就是到达这颗名字叫做67p(丘留莫夫-格拉西缅科)的彗星上,这个彗星已经在很早之前就进入了科学家的视线,来自于遥远的柯伊伯带。科学家们却发现这颗彗星和地球的环境非常的相似,并且诞生的时间都是源自于46亿年前,这也就意味着彗星67P这个星球,对于研究早期地球形成以及太阳系的进化有着非常重要的意义。

彗星67P沿着椭圆形轨道绕过木星,然后大约每6.4年接近太阳一次。

这颗彗星探测器在发射的过程当中出现了一个超出意料的事情,在发射的过程中,欧洲宇航局未做好充足的准备,导致火箭的推力不足,罗塞塔号无法直接的到达67p彗星上,只能凭借着太阳系的引力和推力不断加速,在过去12年里,“罗塞塔”号飞越了地球、太阳、火星甚至木星轨道,总航程超过80亿公里。该探测仪设计于20世 纪;上面装载的电脑诞生于21世纪初,380中央处理器,仅有4兆内存;在低至零下100 摄氏度的情况下,依靠20瓦电力运转包括照相机在内的十种设备,共发回地球11.6万张照片和其它数据。

2014年11月12日,“罗塞塔”号携带的“菲莱”号探测器成功登陆67P彗星,这是人类历史上首次发射的探测器登陆彗星。

那么在彗星64p上,罗塞塔号究竟发现了什么呢 ?

2014年11月成功的投放,还拍摄下了上万张珍贵的数据照片,对它的地貌地形进行了简单的分析和测试。著陆器在成功投放之后,又在67p上发现了16种有机化合物,在众多彗星当中,它是和地球最为接近的一颗和地球生命起源有着密不可分的关系。

67P彗星(ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team)
67P彗星(ESA/Rosetta/MPS for OSIRIS Team)

当罗塞塔探测器开始工作时,67P仍处于远离太阳的位置。初期观测发现,彗星67P的表面上含有大量尘土,且几乎看不到冰的痕迹。由可见光与红外热成像光谱仪拍摄的图像显示,彗星67P含有一个明显呈红色的核。另外根据两年罗塞塔任务期间所获取的各项数据,研究者发现,彗星67P/楚留莫夫-格拉希门克彗星的外观有时略带红色,有时略显蓝色。这种现象看似奇怪,但科学家们已经找到了合理的解释,即使不涉及使用喷枪的外星人。

一项发表在《自然》杂志上的研究表明,彗星67P/楚留莫夫-格拉希门克彗星会根据其轨道位置改变颜色。当它靠近太阳时,其岩石核会变得更蓝;反之,则会更红。同时,它的彗发(彗星周围的气泡和尘埃)正好与之相反,在接近太阳时变得更红,反之更蓝。

罗塞塔号Rosetta)探测器发回的图像显示了彗星67P / Churyumov-Gerasimenko坍塌悬崖和反弹巨石的戏剧性证据。欧空局的罗塞塔号探测器在2014年8月至2016年9月期间收集了有关67P彗星的数据,这些图片是彗星表面随着时间的推移而变化的“编年史”,因为它在最接近太阳的过程中变得更加活跃。

罗塞塔号任务已经结束,但其发回的数据将使太空科学家在未来几十年内保持忙碌。科学家特别感兴趣的是OSIRIS高分辨率相机发回的76000张图像,其显示彗星变化的程度,因为太阳的热量使里面的冰、灰尘和气体等发生变化,困在内部的分子氮开始被释放出来。图像还显示,虽然67P的引力非常小(可能只有地球的几万分之一),但它确实存在。虽然看到灰尘甚至巨石被弹射到太空,永远不会返回,但其他在整个悬崖坍塌时甚至沿着表面反弹。

这颗67p彗星的探测,罗塞塔号正式飞行之后,一共投入了13亿欧元,在很多人眼中认为这13亿欧元的投入是非常浪费的,没有任何的意义,但是在科学家的眼中,这却是我们探索宇宙所迈出的一大步,所有的金钱都是值得的。

但由于67P/丘留莫夫-格拉西缅科彗星正在朝远离太阳的方向运动,所以“罗塞塔”号的太阳能电池已经无法得到足够的充电,科学家们决定让它完成“最后的壮举”。

“罗塞塔”彗星探测器按计划撞向67P彗星(C. Carreau, ESA/wikipedia)
“罗塞塔”彗星探测器按计划撞向67P彗星(C. Carreau, ESA/wikipedia)

2016年的9月罗塞塔号完成了属于自己的任务,对这颗彗星发动了攻击,最终俯冲着陆,结束了自己的生命。对此你有怎样的看法呢?

责任编辑:田喆

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