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尤卡坦半岛
尤卡坦半岛附近的墨西哥湾浅水区(图片:NASA/wikipedia,Public Domain)

【希望之声2020年8月8日】(编辑:郭晓)人们在这个昏暗的地下世界里做什么?科学家对这个问题莫衷一是。他们是在埋葬逝者吗?还是在寻找淡水资源?在这条狭窄通道之后的空间里,是一座细节保存完好的古代遗址:这个红赭石矿有1.1万年历史,里面有工具和火盆。在本月发表的一项新研究中,科学家描述了这座矿场,这是为数不多的几座考古遗址,可以告诉我们古人类在哪里以及如何开采这种充满活力的颜料。

几十年以来,人们就发现墨西哥尤卡坦半岛海岸有着如迷宫般的水下洞窟网络。2017年,研究人员在水下探索了金塔纳罗奥州东部海岸的洞穴。当地洞穴中曾发现有古人遗骸,这些人是数千年前进入洞穴的,那时海平面较低,洞穴干燥且可以通行。大约八千年前海平面上升,于是被水淹没了这些洞穴。

加拿大麦克马斯特大学的考古学家艾德‧莱因哈特(Ed Reinhardt)表示,水下洞穴就像一个时空胶囊,地面上有凹坑,破损的洞穴堆积物(石锤和钟乳石)散落在各处,遗迹在洞穴内相对保持得很好,显示出古人曾在里面开采赭石。

研究人员以前并不清楚,古人为什么会进入这些危险和复杂的洞道系统,这次的发现给了一个解释:古人并不是为了寻找栖身之地,或躲避掠食者而冒险进入这些迷宫般的洞穴,他们进入洞穴是为了采矿。

加拿大潜水员弗雷德‧德沃斯(Fred Devos)指出,洞穴明显被挖掘过,我们相信史前人类从洞穴中提取了数吨赭石,而且使用了火炬照明。

洞穴内发现了一系列采矿的证据,包括简单石器制成的工具,赭石开采坑,堆起的矿石废墟,指路标记和用过的火堆。当时矿工们采用石笋作为石锤或打桩机之类的挖掘工具,采矿时使用了火把用来照明,洞穴顶上的烟痕仍清晰可见。研究人员认为,在三个水下洞穴系统中发现有史前采矿活动,其时间跨度约为两千年:从1.2万年前至1万年前。

赭石呈红色,磨成粉后用途广泛,可作为颜料用来染色,包括丧葬仪式、洞穴壁画,甚至被用作驱蚊剂和防晒霜。在当时的条件下,人们愿意冒险进入黑暗的洞穴采矿,可以看出赭石在古代美州人生活中的重要性。研究人员表示,在墨西哥水下洞穴中发现的这个存在万年前的史前人类采矿遗迹,是美洲最古老的赭石矿。这片遗址里保存了令人惊叹的遗物,我们因此有机会了解早期美洲居民的活动,并进一步研究洞穴的用途。

责任编辑:田喆

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